Décollage : les premiers jours de l'aéroport international Richardson de Winnipeg

S'étendant sur 1 500 hectares, l'aéroport international de Winnipeg Richardson est une plaque tournante du transport et du fret qui relie la communauté au monde entier. Cependant, bien avant de devenir un contributeur économique majeur, 24 heures sur 24 et 7 jours sur 7, l'aéroport n'était qu'une simple dalle de terre plate des prairies.

L'aéroport est né il y a 92 ans cette semaine, le 27 mai 1928, d’un champ de 165 acres dans ce qui était alors la municipalité rurale de St. James. Nommé Stevenson Field d'après le capitaine Fred Stevenson, pionnier de l'aviation au Manitoba, le site de l'aérodrome a été choisi parce qu'il était "élevé et sec, sans fumée ni brouillard". Les exigences relatives à son emplacement étaient aussi basiques que l'infrastructure initiale. Stevenson Field se composait d'une cabine en appentis, d'un petit hangar ne pouvant accueillir que des avions à ailes pliantes ainsi que de pistes en gazon et en terre. Les simples quartiers de l'aérodrome ne lui permettaient cependant pas de rester au sol.

Trois ans après son ouverture, Stevenson Field est devenu le premier aéroport international au Canada après que Northwest Airways ait lancé une route entre Winnipeg et Pembina, dans le Dakota du Nord. Puis, en 1936, le gouvernement fédéral a annoncé que Winnipeg abriterait la nouvelle compagnie aérienne Trans-Canada Air Lines - le prédécesseur d'Air Canada.

L'aérodrome a joué un rôle crucial dans le renforcement de la stratégie militaire du pays lorsque le Canada a suivi la Grande-Bretagne pendant la Seconde Guerre mondiale. Stevenson Field est devenu le quartier général de l'entraînement au vol du Programme d'entraînement aérien du Commonwealth britannique, produisant plus de 130 000 pilotes et membres d'équipage. Le programme a eu un tel impact qu'il a conduit le président américain Franklin Roosevelt à appeler le Canada «l’aérodrome de la démocratie». Son succès a également contribué à créer une relation durable entre l'aéroport et la Force aérienne du Canada.

Dans les années 1950, Stevenson Field est devenu le quatrième plus grand aéroport du Canada. Il a également traité plus de trafic militaire que tout autre aérodrome civil du pays, car il abritait l'école de navigation n° 2 de l' Aviation royale canadienne et la plus grande école d'entraînement aérienne de l'OTAN au Canada. Afin de mieux refléter la communauté qu'il dessert, Stevenson Field a été renommé l’aéroport international de Winnipeg en 1958.

À mesure que la demande de voyages en avion augmentait, l'aéroport en faisait autant. Des feux d'aérodrome ont été ajoutés, des prévisions météorologiques et la technologie radio ont été installées et des bâtiments ont été construits. Parmi les nouvelles installations figurait une aérogare moderne ouverte en 1952, mais le bâtiment ne pouvait pas suivre le nombre toujours croissant de passagers. Il a finalement été remplacé douze ans plus tard par une installation de 18 millions de dollars située sur le côté est du campus de l'aéroport. Au cours des années 1980, l’aérogare a été rénové pour mieux servir les voyageurs dans le cadre d'une modernisation de 100 millions de dollars de l'ensemble de l'aéroport.

Cette période de croissance constante a été supervisée par Transports Canada, propriétaire et exploitant de l'aéroport depuis la Seconde Guerre mondiale. Mais avec un nouveau millénaire à l'horizon, l'aéroport international de Winnipeg était prêt à prendre une nouvelle direction. En 1997, le contrôle du YWG a été transféré du gouvernement fédéral à l’Autorité aéroportuaire de Winnipeg - ce qui a permis d'approuver localement les décisions visant à aider l'aéroport à s'envoler vers de nouveaux sommets.

Lisez comment l’Autorité aéroportuaire de Winnipeg a transformé YWG en une plaque tournante du transport mardi dans la deuxième partie de notre série de blogs sur l'histoire de l'aéroport international Richardson de Winnipeg.

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